Les organisateurs de The Race of Champions ont vécu des heures plutôt mouvementées avant le coup d’envoi de cette 19e Race of Champions – Nations Cup, la 3e au Stade de France. En milieu de semaine, ils ont dû palier aux forfaits du Champion de NASCAR Jimmie Johnson qui s’est cassé le poignet après une chute en golf-cart, et du pilote de F1 Jenson Button blessé dans un accident de karting.

James Thompson, double Champion BTCC, et Scott Speed, pilote de F1 Toro Rosso, avaient donc répondu favorablement pour représenter les teams d’Angleterre et des USA. Si James Thompson est bien arrivé au Stade de France vendredi matin pour les essais officiels, ce ne fut pas le cas de Scott Speed, victime d’une violente sortie de piste jeudi, sur le circuit de Jerez, au volant de sa F1.

« Nous avons eu la confirmation du forfait de Scott ce matin (vendredi) dès qu’il a reçu l’avis du staff médical », explique Fredrik Johnsson, organisateur de The Race of Champions. « Depuis, nous cherchons toutes les solutions possibles pour trouver un équipier à Travis Pastrana dans le team des USA. Mais le fait qu’il s’agisse des Etats-Unis ne nous facilite pas la tâche. Nous avons contacté Kurt Busch, Champion de NASCAR 2004, et Robby Gordon, pilote de NASCAR et Rallye Dakar qui a déjà participé plusieurs fois à The Race of Champions. Nous attendons une confirmation dans les heures qui viennent. »

Pendant ce temps, les pilotes convoqués pour la séance d’essais officielle ont découvert la nouvelle piste du Stade de France au volant des différents bolides qu’ils auront à disposition ce week-end : Citroën Xsara WRC, Renault Mégane Trophy, Porsche 911 Road Challenge, Buggy ROC-Cars et la nouvelle Aston Martin Rally GT qui a fait sensation. La piste est à la fois plus rapide, avec des vitesses de pointe à 150 km/h, et très technique avec de longues courbes qui se referment. « J’ai bouclé 6 tours d’affilée et je suis sorti de la voiture épuisé », a déclaré Tom Kristensen, vainqueur de The Nations Cup l’an passé.

Demain, plus de 50 000 spectateurs sont attendus au Stade de France pour le grand show annuel des sports mécaniques. Sébastien Loeb est prêt à défendre son titre devant son public et le match en Nations Cup entre l’Ecosse et l’Angleterre s’annonce chaud, chaud, chaud ! Et sans parler des animations avec la Renault F1, les freestylers, les Dragsters… Le public va en prendre plein les yeux et les oreilles !

Tirages au sort The Race of Champions – Nations Cup 2006

The Race of Champions

Groupe Circuit
1/8e-finales
James Thompson / Bernd Schneider
Mattias Ekström / Scott Speed

1/4e-finales
Sébastien Bourdais / Andy Priaulx
Yvan Muller / David Coulthard
Heikki Kovalainen / Tom Kristensen

Groupe Rallye
1/4e-finales
Sébastien Loeb / Nani Roma
Travis Pastrana / Stéphane Peterhansel
Dani Sordo / Armin Schwarz
Colin McRae / Marcus Grönholm

The Nations Cup
1/8e-finales
Team Playstation France / Team Auto Hebdo France

¼-finales
Team USA / Team Allemagne
Team Autosport England / Team F1 Racing Scotland
Team Finlande / Team Scandinavie
Vainqueur 1/8-finales / Team Espagne