Après une saison de premières – et la dernière sous le nom de Craftsman – Johnny Benson et la Bill Davis Racing ont pu célébrer leur titre de champion 2008 de la NASCAR Craftsman Truck Series lundi soir lors de la cérémonie de remise des trophées au Seminole Hard Rock Hotel & Casino.

Benson, 45 ans, est devenu le 10ème champion de la série en terminant à la septième place vendredi soir lors de l’épreuve de Ford 200 sur l’Homestead-Miami Speedway. Il est également devenu seulement le deuxième pilote à remporter un titre de Truck et de Nationwide (1995). Greg Biffle avait été le premier à réaliser cette performance.

Il aura fallu qu’il attende pas moins de 13 ans entre ses deux titres soit la plus longue période dans l’histoire de la série.

Les propriétaires de son Truck, Bill et Gail Davis ainsi que son crew chief Trip Bruce ont également décroché leur premier titre en NASCAR Craftsman Truck lorsque Benson a terminé la saison avec seulement sept points d’avance sur Ron Hornaday Jr. soit le troisième plus petit écart depuis l’instauration du système de point actuel en 1975.

A noter qu’il y a eu un champion différent chaque année depuis 2000 alors que la série vient de conclure sa 14ème saison. Benson avait rejoint la Bill Davis Racing en 2004 avec un contrat à la course avant de devenir pilote à plein temps en 2005. Il a terminé troisième du championnat l’année dernière après une deuxième place derrière Bodine en 2006.

Lors de ces trois saisons, Benson a remporté 14 courses.

« Remporter le championnat pour Bill et Gail Davis est vraiment une chose énorme. Quand j’ai reçu l’appel de Bill (en 2004), nous avions deux objectifs: remporter des courses et un championnat, » a expliqué Benson.

« Nous avons accompli ces objectifs. C’est vraiment excitant de se dire que l’on sera pour toujours le dernier champion Craftsman et de devenir le premier ambassadeur de Camping World (le nouveau sponsor). »

Ce titre de champion est le premier pour les Davis, qui sont pourtant engagés en NASCAR depuis plus de 20 ans. Pour mémoire ils avaient remporté les Daytona 500 de 2002 avec Ward Burton.

« Remporter un championnat est la chose la plus importante en NASCAR: le but ultime, » a déclaré Bill Davis. « Pour Gail et moi, cela vraiment été une belle période avec trois saisons où nous avons été en course pour le titre. Nous avons été proches tellement de fois… »

Bruce, 31 ans, est le crew chief de Benson depuis deux saisons. Ils ont décroché neuf victoires faisant ainsi de leur tandem le deuxième plus performant sur cette période.

En 2008, Benson et son équipe ont remporté 1 181 997 dollars soit un nouveau record dans l’histoire de la série.

Benson a également été élu pilote le plus populaire de la NASCAR pour la troisième saison consécutive mais c’est seulement la première fois que les fans pouvaient voter.

La saison 2009 de NASCAR Camping World Truck Series débutera le 13 février prochain sur le Daytona International Speedway.