Deux des pilotes les plus populaires des NHRA Full Throttle Drag Racing Series – Tony Schumacher et Ashley Force Hood – vont arriver sur le Strip de Las Vegas Motor Speedway pour l’épreuve des SummitRacing.com NHRA Nationals avec une confiance retrouvée.

Ils se sont tous les deux imposés dimanche dernier sur le Houston Raceway Park mettant ainsi fin à un début de saison décevant.

Le sextuple champion de la catégorie Top Fuel Schumacher a réussi à s’imposer avec un crew chief qui n’était pas Alan Johnson. Schumacher a semble-t-il enfin retrouvé ses marques avec son nouveau crew chief Mike Green et une équipe de mécaniciens enfin stabilisée.

Cette victoire était très importante pour Schumacher, qui récupère ainsi la deuxième place du classement général. A noter qu’en route pour la finale, il a battu dimanche en demi-finale Larry Dixon, qui pilote maintenant le dragster de l’équipe montée par Johnson.

«  Tout le monde sait que nous n’avons plus AJ (Alan Johnson), et les gens disaient que nous ne pourrions plus gagner sans lui. Nous avons donc du travailler et le résultat est enfin arrivé. J’adore ces moments. Il est encore tôt pour être totalement confiant, mais nous voulons revenir au sommet. J’aime vraiment être devant et me battre pour éviter que les autres équipes ne nous rattrapent. »

Schumacher a déjà quatre victoires à son actif sur le The Strip du Las Vegas Motor Speedway – une lors de l’épreuve de printemps et trois en automne. Dixon est triple vainqueur sur cette piste. Les autres précédents vainqueurs sont le tenant du titre Cory McClenathan, Brandon Bernstein et Doug Kalitta. Le leader actuel de la catégorie Top Fuel Antron Brown, ne s’est pas encore impose à Las Vegas, mais fait logiquement parti des favoris.

En Funny Car, Force Hood a prouvé que sa victoire de l’année dernière Atlanta n’était pas valée. Elle s’était imposée face à son père – 14 fois champion – et les mauvaises langues avaient estimées qu’il avait peut-être un peu moins forcé que contre un autre adversaire. A Houston dimanche dernier, Force Hood n’a laissé aucune chance à son ancien coach Jack Beckman, prouvant qu’elle était maintenant capable de s’imposer régulièrement.

« Notre première victoire a été décrochée face à mon père et certains pensaient qu’il m’avait laissé gagner. Cela m’a fait beaucoup de mal parce que je sais que mon père ne laisse jamais passer une occasion de gagner. Donc être capable de battre un autre pilote était très important pour moi. »

Avec cette deuxième victoire en carrière, elle est remontée à la troisième place du classement général et l’épreuve de Las Vegas arrive au bon moment. Force Hood a déjà atteint la finale de cette épreuve l’année dernière face à Tim Wilkerson et en 2007 face à Tony Pedregon.

Le leader du classement Funny Car Ron Capps s’est déjà impose à deux reprises sur le LVMS et a déjà deux victoires cette saison. Les autres pilotes à surveiller dans cette catégorie des 7000ch sont le champion en titre Cruz Pedregon et son frère double vainqueur à Vegas Tony. Gary Densham, Robert Hight, et bien sûr John Force pourraient également briller ce week-end dans le désert.

La catégorie Pro Stok sera également present à Las Vegas. Greg Anderson a déjà six victoires sur le Strip au volant de sa Summit Racing Pontiac GXP, alors que le champion en titre Jeg Coughlin en a quatre. Ron Krisher, qui a remporté l’épreuve de Houston le week-end dernier s’était imposé sur le LVMS en 2002. Les autres favoris pour ce week-end sont Kurt Johnson, le nouveau recordman de vitesse Mike Edwards (212.03 mph) et Jason Line, actuel leader du championnat.