Un nouveau pilote va faire son retour en INDYCAR cette année (après Pantano, Scheckter, Rice ou encore Tracy) en la personne d’Hideki Mutoh. Le Japonais s’alignera au départ du Indy Japan 300 à Motegi pour la dernière course pour le moment programmée par l’INDYCAR sur le sol japonais. Ce pilote de 28 ans n’est pas un inconnu puisqu’il a déjà couru dans le championnat durant trois saisons (soit 52 départs. Ndlr) et piloté pour trois équipes différentes dans sa carrière.

Après avoir terminé second du championnat Indy Lights 2007 avec l’équipe Super Aguri Panther Racing en 2007, le japonais a été invité à participer à la finale du championnat INDYCAR cette même année avec l’écurie Panther Racing. Avec une très belle huitième place à l’arrivée de la course de Chicagoland, Mutoh a su se faire remarquer par Michael Andretti qui l’a aussitôt engagé pour les deux années suivantes. Respectivement dixième (et meilleur rookie. Ndlr) et onzième des championnats 2008 et 2009, le japonais trouva refuge dans l’équipe Newman/Haas Racing en 2010. Malheureusement pour lui, sa saison s’avéra catastrophique (une douzième place pour meilleur résultat. Ndlr) et, sans équipe pour 2011, il fût contraint de retourner au Japon pour disputer le championnat Super GT.

A l’occasion de la course de Motegi, Hideki Mutoh, qui a trouvé un accord l’écurie AFS Racing pour piloter la voiture n°17, retrouvera son fidèle sponsor (celui qu’il arborait avec Andretti Autosport. Ndlr). Ce ne sera pas la première course de l’année pour l’équipe AFS Racing puisqu’elle a déjà engagé Martin Plowman à trois reprises et son partenaire privilégié sera une nouvelle fois, sans surprise, le Sam Schmidt Motorsport.

Hideki Mutoh : « J’ai vraiment hâte de travailler avec le Sam Schmidt Motorsports à Motegi. Même si ce n’est que pour une seule course, cela signifie beaucoup pour moi d’avoir l’opportunité de rouler devant mon public à nouveau (Mutoh a participé à trois courses sur l’ovale de Motegi avec une onzième place comme meilleur résultat. Ndlr). Cette année a été difficile pour le Japon et j’espère que je pourrai mettre du baume au coeur à beaucoup de fans. Je suis déterminé à donner le meilleur de moi-même pour réaliser une performance solide. Avoir Alex Tagliani comme coéquipier va certainement m’aider et je suis impatient de commencer. »

Pour la petite histoire, la monoplace n°17 fait habituellement l’objet d’une collaboration entre AFS Racing de Gary Petersen et le Sam Schmidt Motorsport dirigée par l’ancien pilote INDYCAR Sam Schmidt. Effectivement, à l’instar de Schmidt, Gary Petersen est un ancien pilote qui s’est reconverti en directeur d’équipe et le désir de victoire coule encore dans le sang de ces deux amis d’où cette collaboration toute naturelle.

Sam Schmidt : « Je suis excité à l’idée de faire rouler Hideki Mutoh cette saison. Alors qu’il a montré un réel talent en INDYCAR et qu’il a déjà couru à Motegi, j’ai hâte de voir ce qu’il va être capable de faire sur la version routière de ce circuit ».

Avec une meilleure place en carrière de second sur l’Iowa Speedway en 2008, quatre top-5 et 74 tours menés, Mutoh espère se mettre en évidence sur le circuit routier de Motegi (il totalise six top-10 en carrière sur ce type de tracé. Ndlr) le week-end prochain afin de pouvoir réintégrer le peloton de l’INDYCAR en 2012.