Après deux ans d’absence dans le championnat, Buddy Rice a effectué son retour en INDYCAR au sein de l’équipe Panther Racing cette année à Indianapolis (qualifié 7ème, arrivé 18ème. Ndlr). Mais l’américain ne va finalement pas s’arrêter là puisque l’écurie dirigée par John Barnes vient d’annoncer que Rice allait disputer les deux dernières manches de la saison (au Kentucky et à Las Vegas. Ndlr) toujours au volant de la monoplace n°44 sponsorisée par un vendeur de boissons alcoolisées.

Le natif de Phoenix fera équipe avec l’actuel leader au classement des rookies, le jeune californien JR Hildebrand. Ce dernier avait d’ailleurs incité son équipe à engager l’expérimenté Buddy Rice bien avant les 500 miles d’Indianapolis !

John Barnes : « Tout le monde chez Panther Racing est extrêmement heureux de retrouver un champion comme Buddy Rice pour les deux dernières manches de la saison. Toute l’équipe fait un travail formidable et nous accordons beaucoup de crédit à Buddy sans qui notre performance à Indianapolis cette saison n’aurait pas été possible (JR Hildebrand menait la course avant de se crasher dans le dernier virage pour finalement terminer deuxième. Ndlr). Nous avons le sentiment d’avoir préparé deux voitures capables de gagner au Kentucky et à Las Vegas. Buddy a énormément collaboré avec JR en mai et je suis content de leur offrir une nouvelle opportunité de travailler ensemble. Je ne me souviens pas avoir déjà vu deux coéquipiers s’entendre à ce point et réaliser une performance comme ils l’ont faite à Indy. »

Dans sa carrière, Buddy Rice a remporté l’édition 2004 des 500 Miles d’Indianapolis mais également les 24h de Daytona en 2009. L’américain est l’un des pilotes les plus populaires du plateau (avec entre autres Danica Patrick et Simona de Silvestro. Ndlr) mais également très rapide puisqu’il a remporté 3 victoires (toutes obtenues en 2004 où il a terminé troisième du Championnat. Ndlr) et totalisé 8 podiums en 98 départs.

Buddy Rice : « Je suis très excité à l’idée de piloter de nouveau pour Panther Racing cette année. Je remercie le sponsor de l’équipe ainsi que John Barnes pour m’offrir l’opportunité de rouler de nouveau en INDYCAR. Comme je l’ai dit avant Indianapolis, je suis persuadé que l’écurie Panther Racing possède un équipement capable de remporter des victoires. L’année dernière l’équipe a réalisé une performance de haut vol au Kentucky (Ed Carpenter terminant second devant Dan Wheldon. Ndlr) et je sais qu’avec JR nous pouvons emmener nos deux voitures à l’avant du peloton. »

Un témoignage plein d’espoir de la part de Buddy Rice qui va sans nul doute apporter beaucoup à l’équipe Panther Racing sur les deux dernières manches de la saison. Le retour de l’américain aux côtés de JR Hildebrand pour disputer deux épreuves sur ovale n’est certainement pas anodin puisque l’actuel leader au classement des rookies est fortement menacé par James Hinchliffe. L’objectif d’Hildebrand est certainement de perdre un minimum de points sur le circuit routier de Motegi pour ensuite reprendre le dessus sur le canadien de l’équipe Newman/Haas au terme de la saison.