L’équipe Sam Schmidt Motorsports, qui sera motorisée par Honda en 2012, a rendu officielle l’annonce que beaucoup attendaient : le « super remplaçant » Simon Pagenaud roulera bien à temps-complet en INDYCAR la saison prochaine. Alex Tagliani, pilote SSM en 2011 et poleman lors de l’Indy500, n’a pour l’instant pas abdiqué puisqu’il se murmure que l’équipe de Sam Schmidt serait à la recherche d’un budget pour faire rouler une seconde voiture.

Auteur d’une saison 2011 très solide avec Peugeot en endurance, le français Simon Pagenaud a pu également se distinguer cette année en INDYCAR lorsqu’il a successivement remplacé Ana Beatriz à Barber (il finira 8ème. Ndlr) puis Justin Wilson sur le circuit de Mid-Ohio (sans son propre équipement pour piloter, le français terminera 13ème.Ndlr) et enfin Simona de Silvestro à Sonoma. Précisons que lors de tous ses remplacements, le français à impressionné son équipe par son professionnalisme et son talent…

Simon Pagenaud : « Je suis très heureux de rejoindre l’INDYCAR à plein temps afin de piloter pour l’équipe de Sam Schmidt. C’est actuellement le championnat le plus compétitif au monde et je suis vraiment impatient de relever le défi de courir à nouveau dans une monoplace. Je remercie l’équipe Sam Schmidt Motorsports pour m’avoir offert cette opportunité. Je vais également pouvoir continuer à travailler avec les ingénieurs Honda que j’ai connu chez HPD. C’est la meilleure situation que je puisse espérer. Les Etats-Unis ont toujours été très porteurs pour moi puisque j’ai remporté le championnat de Champ Car Atlantic en 2006 avec le Walker Racing avant de faire mes premiers pas en Champ Car en 2007. Réaliser le rêve de piloter une voiture d’INDYCAR et de courir à Indianapolis est un moment spécial dans ma vie. Je suis impatient d’entamer la saison à St Petersburg. »

De son côté, Sam Schmidt se montrait également ravi d’avoir pu convaincre le poitevin de 27 ans de rouler pour lui : « Nous sommes très chanceux d’avoir pu convaincre un pilote du calibre de Simon de rouler pour nous dans le championnat 2012 d’INDYCAR. Toutes les équipes travaillent pour développer les nouvelles voitures et moteurs et son expérience sera un atout indéniable pour nous. Simon a construit une relation forte avec Honda et ses ingénieurs, ce qui représente un vrai plus. C’est une journée fantastique pour le Sam Schmidt Motorsports.”

Simon Pagenaud, qui devrait rouler avec la voiture n°77, aura certainement comme objectif d’honorer du mieux possible la mémoire de Dan Wheldon. Nul doute que le français essayera de faire évoluer la Dallara DW12 dans la bonne direction afin de se rapprocher du podium et de la victoire.