2012 l’année de Dale Earnhardt Jr. ? Tous les voyants sont en tout cas au vert à l’aube de l’ouverture de la neuvième édition du Chase de la NASCAR Sprint Cup Series. Jamais le pilote de la Chevrolet n°88 n’est apparu aussi en forme à l’issue de la saison régulière.

Deuxième du championnat après la seconde course de Richmond, Earnhardt va débuter les playoffs en septième position avec 2003 points grâce à sa victoire obtenue sur le Michigan International Speedway. La régularité a également été la clé pour le pilote Hendrick qui outre sa victoire et sa pole position décrochée à Richmond a également enregistré dix top-5 ainsi que dix-sept top-10 pour aucun abandon.


Si six pilotes sont devant lui en terme de victoires, il ne sont que deux à le devancer au nombre de top-5 à savoir Denny Hamlin avec onze et Jimmie Johnson avec douze. En terme de top-10 il est tout simplement le meilleur en compagnie de son coéquipier Johnson. Enfin il est le seul avec Greg Biffle a ne pas avoir enregistré d’abandon pour le moment.

Les bonnes performances de la Chevrolet n°88 sont également dues à son chef d’équipe Steve Letarte. Les deux hommes sont dans leur seconde année de collaboration et l’alchimie tant importante entre le pilote et le chef d’équipe semble enfin prendre. Ce n’est d’ailleurs pas un hasard si Earnhardt loue le travail réalisé par Letarte très régulièrement en conférence de presse.

Dale Earnhardt Jr. : « Je pense que Steve y est pour beaucoup dans nos performances. Il s’investit énormément dans notre programme. Il m’aide énormément en tant que pilote. Il m’a aidé à devenir un meilleur pilote. Il m’a montré comment je pouvais apporter à l’équipe tant à l’intérieur qu’à l’extérieur de la voiture. Je pense qu’il m’a aidé à m’améliorer dans beaucoup de domaines. »

Il reste maintenant dix épreuves avant que le drapeau à damier ne tombe définitivement sur la saison 2012 de la NASCAR Sprint Cup Series, dix courses pour Dale Earnhardt Jr. et l’équipe n°88 afin de démontrer qu’ils peuvent être champion et non plus de simples faire-valoirs pendant le Chase.