Dale Earnhardt Jr. attend 2011 avec impatience

Dale Earnhardt Jr. discute actuellement avec Rick Hendrick pour une prolongation de son contrat qui arrive à expiration en 2012, mais vu ses performances depuis son arrivée à la Hendrick Motorsports, pas sûr que Rick Hendrick veuille le garder. A moins que 2011 marque un virage à 180° dans ses résultats.

L’an prochain Dale Earnhardt Jr. débutera la saison avec un nouveau chef d’équipe en la personne de Steve Letarte. La structure n°88 travaillera avec la n°48 ce qui est une véritable nouveauté, puisque par le passé la n°48 travaillait avec la n°24 et la n°88 avec la n°5.

Steve Letarte travaillait depuis l’automne 2005 avec Jeff Gordon et avait emmené le quadruple champion de la NASCAR à dix reprises sur la Victory Lane dont six fois rien que pour la saison 2007. Il sera ainsi le troisième chef d’équipe de Dale Jr. depuis son arrivée à la Hendrick Motorsports après Tony Eury Jr. et Lance McGrew, c’est d’ailleurs avec ces derniers qu’il a connu ses deux plus mauvais classements au championnat.

Dale Earnhardt Jr. : “En 2000 et 2001 j’étais très inconstant alors qu’en 2004 cela allait mieux. J’espère que cela va m’aider à gagner d’autres courses. C’est une bonne opportunité de voir si cela va fonctionner.”

Qualifié pour le Chase en 2008, Earnhardt s’est classé vingt-cinquième l’an dernier avant de prendre la vingt-et-unième place cette année. Sa dernière victoire remonte à la première épreuve du Michigan en 2008. Depuis cette date il n’a signé qu’une seule fois deux top-5 consécutifs, c’était à Richmond et à Loudon en septembre 2008. Pire encore il n’a jamais fait plus de deux courses consécutives dans le top-10 à l’arrivée ; alors qu’en fin de saison dernière entre Atlanta et Martinsville il a enchaîne huit épreuves sans le moindre top-15 !

Dale Earnhardt Jr. : “Je ne sais pas ce qui a fonctionné avec Tony Eury Sr. et pas avec d’autres chefs d’équipe.”

Même si les résultats ne suivent plus, la popularité de Dale Jr. est toujours au rendez-vous comme en témoigne son titre de pilote le plus populaire décroché ce jeudi pour la huitième année consécutive.

En 2011 Earnhardt héritera des châssis utilisés par Gordon ces dernières années, ainsi que le personnel qui a travaillé avec le quadruple champion de la NASCAR. L’association avec Jimmie Johnson, quintuple champion en titre devrait également aider Dale Jr.. Une chose est sûre, si les résultats ne suivent pas pour Earnhardt les problèmes de châssis et l’association avec une structure pas forcément au top ne pourront pas servir d’excuses.

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