Cristiano da Matta : le retour d’un champion

3 août 2006, Elkhart Lake. La vie de Cristiano da Matta est sur le point de basculer.

Après une saison et demie en F1 chez Toyota, où il n’avait pas démérité (13 points marqués) mais où il n’avait pas brillé non plus, le Brésilien était revenu en championnat CART en 2005 chez KV Racing. Le retour de l’ancien champion 2002 (après une saison dominatrice chez Newman Haas) s’était soldé par une victoire et une onzième place au championnat.

Pour 2006, il signait chez Dale Coyne avant de passer en cours de saison chez RuSport en remplacement d’A.-J. Allmendinger. C’est au volant de la monoplace de cette équipe que da Matta était victime d’un terrible accident en essais privés sur le circuit d’Elkhart Lake en ce jour d’août 2006.

Arrivant à pleine vitesse dans un virage aveugle, Cristiano ne pouvait éviter un cerf qui traversait la piste, l’animal étant projeté sur le cockpit et sur la tête du malheureux pilote. Cristiano de Matta était évacué par hélicoptère vers l’hôpital ou était diagnostiqué un hématome sous-dural. S’en suivirent plusieurs jours de coma, une très longue rééducation et de nombreuses interrogations sur l’avenir sportif du Brésilien.

Il faudra effectivement attendre près de deux ans pour revoir da Matta au volant d’une voiture de course. En mars 2008, il prenait part à deux jours d’essais sur la Riley de l’équipe Gainsco/Stallings, l’une des équipes de pointe en Grand-Am. Son retour officiel à la compétition avait lieu dans ce championnat quelques semaines plus tard à Laguna Seca aux côtés de Jimmy Vasser.

Mais ce n’est qu’en 2010 que l’on reverra Cristiano à plein temps en compétition, en Formula Truck au Brésil.

2011 verra le retour de Cristiano da Matta sur les circuits US puisqu’il vient d’être annoncé comme l’un des pilotes de l’équipe Rocketsport en ALMS, aux côtés de Bruno Junqueira et de P.-J. Jones. Il partagera le volant de la Jaguar XKR n°99 avec son compère Junqueira (les deux hommes sont nés dans la même ville et ont été adversaires pendant toute leur carrière, même s’ils ont su rester très amis en dehors des circuits).

Les débuts sont programmés la semaine prochaine lors du Winter Test organisé à Sebring. C’est ensuite sur cette piste que sera lancée la saison ALMS le 19 mars.

Cristiano Da Matta : « J’ai eu une belle carrière en monoplace et je pense qu’il est maintenant temps de démarrer un nouveau chapitre de ma vie. J’ai toujours admiré les courses de GT, je suis donc très heureux de m’engager en ALMS au volant de la Jaguar RSR. Il n’y a pas meilleure situation que de travailler aux côtés de Paul Gentilozzi, qui a une très grande expérience du GT. Et conduire pour Jaguar, c’est quelque chose d’énorme. Une grande responsabilité d’une part, mais aussi un grand plaisir de l’autre, car je vais pouvoir participer au développement de la voiture et montrer à tous le glamour de la XKR dans sa robe de course. »

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