Malgré une belle année 2008, l’Indy Racing League semble se préparer à une saison 2009 plus difficile. Et c’est Brian Barnhart, directeur de la compétition de l’IRL, qui le dit lui-même…

Plusieurs écuries, et non des moindres, sont en effet dans une situation critique : Ethanol ne devrait pas renouveler son contrat avec Bobby Rahal. De la même façon, Newman-Haas n’a pour l’instant que McDonald’s comme sponsor d’une voiture (avec Graham Rahal comme pilote). C’est-à dire que Ryan Hunter-Reay et Justin Wilson sont aujourd’hui sans volant pour 2009.

L’Indycar semble être revenu à la situation d’avant la fusion. Brian Barnhart remarque qu’il est dommage que la fusion se soit produite à l’orée d’une crise économique majeure. Mais s’il est vrai que la crise n’a pas arrangé la situation du sport auto (voir avec la Nascar), elle constitue aussi un alibi un peu facile pour Tony George et Brian Barnhart.

L’IRL n’a en effet pas réussi à convaincre un sponsor d’associer son nom au championnat. En dépit de tous les efforts, les contacts pris avec Subway, Kodak et quelques autres n’ont pas abouti et la recherche d’un sponsor-titre a été reportée à 2010.

La signature d’un accord avec la chaîne cablée Versus pour la diffusion des courses Indycar semble également avoir été un choix stratégique plutôt mal inspiré. Si un contrat de diffusion télévisuelle était primordial, le fait de choisir une chaîne ultra confidentielle plutôt qu’un réseau important comme ESPN a écarté de nombreux sponsors du championnat.

Par ailleurs, l’échec des négociations avec les promoteurs de la course de Surfers’ Paradise a sonné le glas du Team Australia et a fait fuir les sponsors australiens qui étaient intéressés par l’Indycar.

En attendant plus d’informations, voici un petit tour des effectifs prévisionnels pour 2009.

ENGAGEMENTS CONFIRMES

Chip Ganassi Racing : deux voitures pour Scott Dixon et Dario Franchitti.

Penske : deux voitures confirmées pour Helio Castroneves et Ryan Briscoe. La seule incertitude ici concerne le pilote Brésilien, qui risque de la prison ferme pour fraude fiscale. Le jugement sera prononcé en mars. Roger Penske a réaffirmé son soutien à Helio, mais en cas de condamnation, il ne devrait pas avoir de mal à trouver un remplaçant, vu les grands noms actuellement sur le marché.

Andretti-Green : toujours présent avec quatre Dallara pour Marco Andretti, Tony Kanaan, Danica Patrick et Hideki Mutoh. Le team essaie de trouver une solution pour Franck Montagny mais les choses semblent difficiles à ce stade. A noter que la position de Danica Patrick dans l’équipe semble s’être affaiblie ces derniers temps. Elle n’a toujours pas roulé en A1GP alors que Michael Andretti l’avait annoncée comme l’une des deux pilotes du Team USA. Depuis, cette annonce a été retirée du site d’AGR et le Team USA a aligné Charlie Kimball et JR Hildebrand aux côtés de Marco. De son côté, Danica a fait le tour des principales équipes de Nationwide Series dans le paddock de Phoenix…

Luczo Dragon Racing : une voiture confirmée pour Raphael Matos.

Panther Racing : une voiture confirmée pour Dan Wheldon. Une seconde possible pour Mike Conway, Anthony Davidson ou Giorgio Pantano (avec le soutien probable de Honda).

Newman Haas Lanigan Racing : seul Graham Rahal est confirmé. Il n’y a pas de budget pour une seconde voiture pour l’instant. Outre Justin Wilson, Robert Doornbos avait également été annoncé en contact avec l’écurie. Il reste aussi à voir quel sera l’impact de la disparition de Paul Newman dans l’avenir à moyen terme de l’équipe.

Foyt Racing : une seule voiture confirmée pour Vitor Meira. Franck Perera semble avoir abandonné tout espoir de rouler aux USA en 2009.

Team 3G : une voiture confirmée pour cette nouvelle équipe. Le pilote sera Stanton Barrett (ex-Nascar).

ENGAGEMENTS PROBABLES

HVM : Ernesto Viso devrait rempiler. Une seconde voiture était également à l’étude (Doornbos ?).

Conquest Racing : on parle de deux voitures pour Jaime Camara et Alex Tagliani.

Dale Coyne Racing : la petite écurie DCR arrive toujours à retomber sur ces pieds. Junqueira devrait rester. Et Dale Coyne trouvera bien un second pilote avec une malette bien remplie pour la seconde voiture.

Vision Racing : A.-J. Foyt IV et Ed Carpenter devraient rempiler en 2009. L’objectif sera de confirmer les progrès réalisés en 2008.

Roth Racing : Marty Roth devrait aligner une voiture… à moins qu’il ait mal pris le fait que l’IRL lui ait demandé de ne plus revenir en tant que pilote !

ENGAGEMENTS INCERTAINS

Rahal Letterman Racing : sans Ethanol, l’équipe de Rahal aura du mal à continuer en 2009.

KV Racing : pour l’instant aucun sponsor pour cette équipe. Il serait dommage que Power et Servia se retrouvent sur le carreau (tout comme Hunter-Reay chez Rahal).

Sarah Fisher : peut-être un programme réduit pour la première féminine à avoir signé une pole en Indycar.

PCM : l’équipe était confiante en fin de saison (une voiture pour Mario Dominguez). Depuis c’est le silence radio.

Dreyer & Rheinbold : aucune info. Buddy Rice et Milka Duno comptent sur cette équipe pour poursuivre leurs carrières.

Forsythe Racing : silence radio.